La sola menzione di questo nome ci fa pensare al famoso quadro di Géricault al Louvre, il cui talento rende così bene la tragica storia di questo naufragio.

Per accompagnare il documentario creato dal Musée de la Marine de Rochefort, propongo di ripercorrere questo evento. Il seguente resoconto è tratto dal libro di Alexandre Corréard, pubblicato nel 1817, che fece conoscere al mondo l’orrore di questo evento.

Una flotta in servizio

Ricordiamo i fatti. Era il 1816 e il Senegal era appena stato restituito alla Francia dai trattati del 1814 e 1815. L’obiettivo era ripopolare questa terra e riprenderne il controllo inviando tutti gli elementi di un governo. A questo scopo, quattro vele* sono state inviate in questo paese per portare gli uomini e le attrezzature necessarie. Questi erano la fregata da 18 uomini “La Méduse” comandata da M de Chaumarey, la corvetta “L’écho”, il flauto “La Loire” e il brigantino “L’Argus”. Le navi sono partite insieme, ma il loro progresso ineguale* le ha costrette a separarsi. Poiché la fregata camminava meglio di tutte le altre, solo l’Eco riuscì, con difficoltà, a seguirla.

Definizione di camminare :

M de Chaumarey, capitano della Méduse, non naviga da più di 10 anni, a causa della Rivoluzione e dell’Impero che ha tolto questo nobile del vecchio regime dalle sue responsabilità. Con il ritorno dei reali, la sua posizione e il comando gli furono restituiti. Si dice che il capitano fu sorpreso dall’obbedienza dei suoi uomini, il che è comprensibile visto che l’equipaggio era composto principalmente da uomini fedeli all’Impero.

In viaggio verso il Senegal

Al largo della Mauritania, un errore di valutazione fa riconoscere il Cap Blanc, confondendolo con le nuvole. La fregata ha poi virato. La corvetta Echo cercò di segnalare il suo errore per mezzo di segnali luminosi prodotti dalle spolette nei suoi alberi. Ma la Méduse continuava il suo cammino sui banchi di sabbia del Banc d’Arguin.

Osservatorio PNBA, Itinéraires des Naufragés de la Méduse, 2009

Incagliarsi

Le sue acque poco profonde furono la sua rovina. Poiché il colore dell’acqua cambiava gradualmente, una barca fu inviata a sondare il fondale marino dopo il presunto passaggio del capo, ma era già troppo tardi. La fregata non ha avuto il tempo di prendere velocità ed era molto indietro*, anche se era il momento del mare pieno.

Furono tentati vari metodi per rimettere a galla la nave.

Usando le ancore: questa tecnica consiste nel gettare un’ancora nella direzione in cui si vuole che la nave vada e tirarla con l’argano per farla avanzare.

Si fa anche ogni sforzo per alleggerire la nave svuotando l’acqua e smantellando il più possibile l’albero.

Ma il fondo sabbioso non era abbastanza forte per tenere le ancore e i vari tentativi non hanno funzionato. Senza altra soluzione, fu dato l’ordine di abbandonare la nave.

La Medusa era sovraccarica. Oltre al suo equipaggio, c’erano le attrezzature e gli uomini destinati alla colonia. Di fronte a questo numero, la canoa grande, la canoa maggiore, la canoa del comandante e la barca lunga a bordo non erano affatto sufficienti.

In una riunione di consiglio, il capitano e gli ufficiali decisero di costruire una zattera che potesse trasportare cibo e persone. Questo doveva essere trainato dalle altre barche della nave, assicurando così la sopravvivenza di tutti.

Questa zattera, fatta con i mezzi di bordo, sarebbe in grado di trasportare “duecento uomini con provviste”.

Caratteristiche della zattera

Il resoconto di Corréard continua con una descrizione tecnica della zattera, affermando che era composta da diversi elementi dell’albero come alberi di fiocco, pennoni, gaffe, travi e altri. I due alberi del fiocco formano le due parti principali, come si può vedere sulla pianta, stabilendo anche la lunghezza della zattera. Per collegare queste parti, tavole (molto probabilmente dal carico destinato alla colonia) sono state inchiodate insieme e legate con corde. Sui lati, gli elementi erano usati come guard-rail ma l’insieme, troppo carico, metteva costantemente parte dei corpi dell’equipaggio in acqua. Due pezzi di albero che formano un triangolo possono essere visti nella parte anteriore. “All’estremità degli alberi del fiocco erano stati colpiti due pennoni a pappagallo, le cui estremità più esterne erano tenute da un forte ormeggio, e formavano così la parte anteriore della zattera”, una parte che era costantemente sommersa e poco resistente. Così la zattera “era lunga almeno 20 metri e larga circa 7 metri”.

Inizialmente era stata progettata senza albero, ma aveva il parrocchetto (il cantiere più alto dell’albero di mezzana) e la tuga principale (il cantiere più alto dell’albero di maestra) che, una volta montati, potevano essere usati come albero sulla zattera.

Zattera in acqua

La nave è stata abbandonata quando il livello dell’acqua nella stiva era di 2,70 metri e le pompe non potevano più farvi fronte*. L’acqua raggiunse rapidamente il ponte di Tween. La zattera aveva a bordo una buona quantità di vino e un solo sacchetto di biscotti che si inzuppò quando cadde in acqua. A bordo c’era anche una maggioranza di soldati ai quali era proibito portare con sé le armi (tranne le sciabole) e infine alcuni ufficiali che avevano fucili e pistole. C’erano quindi tra 147 e 150 persone: “120 soldati, compresi gli ufficiali di terra, 29 uomini, marinai e passeggeri e una donna”. Solo 17 uomini rimasero sulla fregata, questi ultimi si rifiutarono di imbarcarsi perché ritenevano che la barca lunga fosse “indecorosa”.

La partenza di questa spedizione iniziò con la zattera, o “la macchina” come la chiamavano alcuni degli uomini, che fu portata a rimorchio da due barche.

Questi ultimi, a costo di molti sforzi, hanno mollato il loro traino perché la zattera, troppo pesante, tirava le canoe verso il largo a causa delle correnti che incontravano. Non vogliono rischiare di essere in mare aperto con scafi aperti*. Il resto è brillantemente spiegato in un documentario del Musée de la Marine di Rochefort.

Un documentario per raccontarci

Il documentario è più interessante quando la zattera è lasciata a se stessa, descrivendo tutte le difficoltà e i tragici eventi che l’equipaggio ha dovuto sopportare. Una buona narrazione ci permette di capire la sofferenza che questi uomini hanno dovuto sopportare. Il documentario, con disegni e viste in 3D, ci permette di visualizzare la situazione della zattera, sia in termini di galleggiamento che di capacità di ospitare una popolazione per giorni. È un grande lavoro di ricostituzione che è stato realizzato grazie alle squadre del Museo della Marina di Rochefort. Seguiamo Philippe Mathieu, capo del museo, nella sua ricerca della verità. Ci guida dagli Archives de la Marine de Rochefort al Louvre, dove ci mostra tutti i documenti ufficiali del naufragio composti da diverse testimonianze e i rapporti del giudizio che ne seguì.

Collabora con vari specialisti come

Martine Accera : Storico della Marina, le cui opere sono autorevoli e che lavora sugli archivi

Alain Morgat: responsabile del Servizio Storico della Difesa a Rochefort per molti anni

Jean-Philippe Huot: architetto navale, incaricato in particolare del sartiame della replica Hermione

Lo stesso Musée de la Marine, che ha messo a disposizione del progetto la sua documentazione e le sue collezioni.

La ricostruzione

Grazie a tutti i documenti raccolti, la ricostruzione della zattera in scala 1 è stata intrapresa nel 2014. Questa è una delle grandi idee di questo documentario e ci permette di vedere le dimensioni stesse della zattera e la sua galleggiabilità grazie al suo lancio una volta completato.

Géricault, un artista al servizio della storia

Al di là della storia della zattera, il documentario traccia la vita di Géricault dal momento in cui ha scoperto la collezione di Corréard.

Era così affascinato dall’evento che decise di farne il soggetto della sua prossima opera, ma non c’era più tempo… Vi invito a scoprire questo film che vi porta indietro nella storia.

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